What Is Graphic Design?

Brief and personal analysis on an easily misunderstood topic.

Posted by Silvia Lignini,

If you are still confused about what graphic design is (like my father), who thinks that graphic design is something —he hasn’t been able to specify what, which has something to do with advertising, which is used for commercial purposes and because of that it has a diabolically intrinsic relation with today’s consumerist society.

People who think like my father, are those who make me understand the importance and the responsibility of graphic design, because graphic design doesn’t mean making things look prettier or newer. If one thinks so, one ignores its actual power and its ability to change the society we live in.

Who works as a graphic designer is able to structure and organize the visual information in order to communicate ideas and concepts in a effective way or to help people make informed choices. Everyday it helps a business grow, it warns people about the effect of chronic exposure to nicotine designing anti-smoking campaigns, it even helps you to find your way home thanks to signage.


So, graphic design is all around us making the difference in our day-to-day life, especially nowadays, in a world strongly influenced by technology.

A definition that seems to describe the current nature of graphic design, affected by technological innovations as well, is the one that you can find in How To Be A Graphic Designer Without Losing Your Soul written by Adrian Shaughnessy.

Shaughnessy says that “today graphic design has changed radically. It encroaches into numerous other disciplines like architecture, entertainment, fashion. It commingles with activities such as writing, editing, research and even entrepreneurialism.” Before things were simpler, the author of the book says. “Designers were artisans and graphic design was a craft practiced by people with an eye for form, shape, colour and the attractive presentation of information and commercial messages. Of course, personal taste and fashion also played a part, although it must be said that many traditionally minded designers rejected these last two elements as superfluous and ‘unprofessional.’p.98

Many of those who used to work in this field back in the old days, have a romantic-nostalgic vision of graphic design, typically associating it with typography and everything related to print. But if there are people who believe in the end of the print-era, what is that supposed to mean? That graphic design is out-of-date?

Shaughnessy thinks that “graphic design was transformed by the impact of digital technology and by the rise of new specialized disciplines such as motion graphics, information design, web design or interface design” among others. “Although it is still fundamentally about form, shape, colour and the logical presentation of information, it is no longer exclusively about these things. Design in the modern era has to include ethical, social and technological dimensions. In addition, ‘design thinking’ has been identified as a key component in the drive to find new ways of running business and engaging in entrepreneurial activities.p.99


AIGA instead, asserts that “graphic design is a creative process that combines art and technology to communicate ideas. The designer works with a variety of communication tools in order to convey a message from a client to a particular audience.
Graphic designers work with drawn, painted, photographed, or computer-generated images, but they also design the letterforms that make up various typefaces found in movie credits and TV ads; in books, magazines, menus… Designers create, choose, and organize these elements-typography, images, and the so-called ‘white space’ around them-to communicate a message.

Besides the two quoted above —Shaughnessy and AIGA, there are lots of definitions attempting to describe graphic design out there. Let’s say that graphic design represents the universal and innate need of the man of expressing himself, of setting his stamp and telling the present-time he is living.

It is a testimony. Since prehistoric times man attempted to tell pictures stories painted on cave walls. If “ancient designers” wouldn’t exist past cultures couldn’t be discovered and understood.


Graphic design is a sign of civilization, it is progress because as Quentin Newark would say, “Without design’s process and ingredients – typefaces, typography, structure and organisation, illustration, differentiation and branding – we would have to receive all our information by the spoken word. There could be no written word; no newspapers, no magazines, no books, no internet, not much money, no literature, no universities, no science to speak of, the crudest medicine, everything would have to be painstaking written by hand. We would be disappear into another Dark Ages, like the last one, a thousand years of ignorance, prejudice, superstition and very short life-spans.

What Is Graphic Design?

Source:
How To Be A Graphic Designer Without Losing Your Soul by Adrian Shaughnessy – Amazon
Aiga.org
Atelierworks.org
What is Graphic Design? (Essential Design Handbooks) by Quentin Newark – Amazon

Further reading:
AGDA COMMUNICATIONS

Cos’è il Graphic Design?
Breve e personale analisi su di un argomento soggetto a fraintendimenti.

Per chi ancora è confuso su cosa sia il Graphic Design (vedi mio padre), il graphic design è qualcosa —qui non è riuscito a specificare cosa— che ha a che fare con la pubblicità, che viene usato a livello commerciale e che per questo ha un legame diabolicamente intrinseco con la società consumistica odierna.

Le persone che la pensano come mio padre, sono coloro che mi fanno capire ancor più, l’importanza e la responsabilità che invece il graphic design ha. Esso non vuol dire abbellire qualcosa, farlo apparire più carino o più nuovo. Chi lo riduce a questo ne ignora la sua forza, la sua capacità di trasformare la società in cui viviamo.

Lavorare come graphic designer significa essere in grado di strutturare ed organizzare l’informazione visuale, per aiutare a rendere più fluida ed efficace la comunicazione, per aiutare ad orientarsi nelle scelte o a prendere decisioni. Nella vita di tutti i giorni, permette ad un business di crescere, avverte sugli effetti della nicotina grazie ad una campagna anti-fumo, indica persino la via di casa attraverso la segnaletica.

Insomma il disegno grafico è qualcosa che fa parte del quotidiano e che fa la differenza, sopratutto in un contesto come quello di oggi, fortemente influenzato dalla tecnologia.

Una definizione che ne descrive la sua natura attuale, anch’essa investita dai cambiamenti apportati dalle novità tecnologiche, è quella proposta da Adrian Shaughnessy nel libro How To Be A Graphic Designer Without Losing Your Soul.

L’autore dice che oggi il graphic design è cambiato radicalmente, che va a sconfinare in altre discipline come architettura, intrattenimento, moda… mescolandosi con attività quali la scrittura, l’editing, la ricerca e l’imprenditoria.
Prima il graphic design era semplice secondo il designer londinese. I designers erano artigiani ed il graphic design era un mestiere praticato da coloro che avevamo occhio per la forma, l’aspetto, il colore e per una presentazione attraente dell’informazione e dei messaggi commerciali. Certo il gusto personale e la moda giocavano un ruolo, sebbene bisogna dire che molti designers rigettavano questi due elementi considerandoli superflui e non professionali.

Molti di coloro che hanno lavorato in questo campo in passato, hanno una visione romantico-nostalgica del graphic design, associandolo prettamente alla tipografia e a tutto quello che è print, in genere. Ma se molti credono che questa sia la fine della print era, cosa vuol dire che il graphic design è ormai superato?

Shaughnessy dice che il graphic design è stato trasformato dall’impatto della tecnologia digitale e anche dal crescere di nuove discipline specializzate come motion graphics, web design o interface design. Seppur esso sia ancora legato all’aspetto, alla forma, al colore e alla presentazione logica dell’informazione, non è più esclusivamente questo. Nell’era moderna, esso include una dimensione etica, sociale e tecnologica. Inoltre il “design thinking” è stato identificato come la chiave nel trovare nuovi modi di portare avanti un business a impegnarsi in attività imprenditoriali.

L’AIGA, a sua volta, sostiene che per graphic deisgn si intende un processo creativo che combina arte e tecnologia.
Il designer lavora con una varietà di strumenti della comunicazione in modo da convertire un messaggio da un cliente ad un audience particolare. Crea letterforms, inventa typefaces che si possono trovare nei titoli di coda di un film, in una pubblicità alla tv, nei libri, in una rivista, nei menù ed anche nello schermo di un computer. I designers creano, scelgono ed organizzano questi elementi di tipografia, le immagini ed i così detti spazi bianchi intorno ad essi, per comunicare un messaggio.

Al di là delle diverse definizioni su cosa sia il graphic design, io ho citato queste due, ma ce ne sono moltissime là fuori, penso che il disegno grafico rappresenti quell’universale ed innato bisogno che l’uomo ha di esprimersi, di lasciare una traccia di sè e di raccontare il tempo che sta vivendo.

E’ testimonianza. Sin dalla preistoria, l’uomo ha tentato sui muri delle caverne di lasciare un messaggio visuale. Senza gli antichi “disegnatori grafici” intere civiltà non sarebbero state riconosciute e capite. Possiamo dire che il disegno grafico è segno di civiltà e progresso, perché senza di esso, come direbbe Quentin Newark, senza i suoi processi ed ingredienti – la struttura e l’organizzazione, la parola e l’immagine, la differenziazione, noi avremmo dovuto ricevere le nostre informazioni tramite la parola orale. Saremmo ritornati nuovamente ai Secoli Bui.

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